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90年代初,NBA 即由Michael Jordan 率領公牛隊拿下二度三連霸開始了全球化的浪潮,掀起了世界各地對籃球的熱情,多少球迷曾擁在電視機前甚至購買球賽錄影帶,就隻求一睹其風釆。如此豐功偉業令NBA的業務蒸蒸日上之餘,MJ 在場上屢屢交出神級表現,不論對手還是球迷都為其折服,也為他贏得「籃球之神」的稱號,即使在退休後亦人氣不減。

理所當然的,聯盟希望尋找 「下一個 MJ」,承接聯盟招牌以進一步推廣NBA的事務。許多能投能切的飛人型球員,如 Ray Allen Penny Hardaway Tracy Mcgrady Vince CarterDwyane Wade等都曾被盼成為 MJ接班人」,但卻因各種原因而令球迷希望落空。這並不是說那些球員球技不足,隻是與「聯盟第一人」的寶座,卻總有一段難以言喻的距離。

這段距離是「氣質」。氣質不是一種能後天學習的東西,有的人優雅,在決勝時刻仍可從容應對、有的則充滿霸氣,不怒自威,使對方未戰先怯。

終於,聯盟如願找到MJ後的下一個超級巨星Kobe Bryant         

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Kobe 打球動作與MJ 十分相似,個性剛強又極為勤奮,努力的天才成了聯盟最佳的賣點,與Shaq Pau Gasol Andrew Bynum 等隊友聯手先後拿下五冠僅落後於MJ,此外更創下史上第二的單場得分紀錄 81分,生涯未結束但已累積足夠成就進入名人堂,戰功之高毋庸置疑。

隻是,個性過於強悍也解釋了他的失敗。不管是在場上本著「隊友不會投進所以當然是由我來投」的心態,還是場下以「我來教你拿冠軍」的態度嚇跑了自由球員,都令他的生涯後期聲勢大跌。在他球技處於巔峰時,這種態度影響可能還不明顯 (雖跟 Shaq 鬧翻但仍能吸引有競爭力的球員加入),但在身手因年紀和傷患影響下退化時,除了他的球迷外還有多少人會買帳? 這個問題並非伸出五根手指比比五冠、跟球迷玩玩比喻就可解決,如何適度下放身段、展現偉大球員的胸襟協助球隊重建,將決定Kobe 的歷史地位能否更上一層樓        

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2003年選秀會堪稱是人材最鼎盛的一屆,其中又以天才高中生 LeBron James為首,和Carmelo Anthony Dwyane WadeChris Bosh 等人扛起聯盟「新生代」的招牌。來到12年後,我們都知道 LeBron James 已眾望所歸成了聯盟第一人,登基成為 "The King"        

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LeBron 由高中時期已聞名全美,擅長華麗助攻和坦克式衝鋒的他進入NBA後沒讓人失望,擁有控衛速度和中鋒體魄屢屢輾過對手球員得分,滿足球迷的眼球。

隻是,LeBron 可能是史上受到最多質疑的超級巨星。人們開始質疑他隻會撞、防守技巧不足、太過囂張狂放。在2010年季外,LeBron 的聲望更跌至穀底。他在電視節目 "The Decision" 公開宣佈轉隊意願,事先並沒有知會騎士隊管理層,如此拙劣的手法加上一反傳統「組巨頭」的速成奪冠心態,立即使他成為NBA大反派。加盟邁阿密當季即打進總冠軍賽,卻意外敗於小牛隊之手,更令痛恨他的人倍感快慰,一時之間人人棒打落水狗,譏諷辱罵不絕於耳。

巨大的失敗就如當頭棒喝般驚醒了這個驕傲的天才,他學會收斂自己的氣焰,不論勝負也給予對方尊重,面對批評時會認真思考,勇於改進自己的弱點,甚至能把那些弱點變成讓對方頭痛的武器。終於,他在下季以摧枯拉朽之勢擊敗年輕的雷霆隊,拿下屬於自己的冠軍戒。此後,他就像那些傳奇巨星一樣,沉穩、充滿自信,人們不再質疑他皇者的身分,認為他夠格跟Michael Jordan 等歷史名將相提並論        

LeBron James 已快31歲的情況下,誰能接下他聯盟第一人的位置? 或許LeBron的巔峰還有兩至三年,但尋找下一個聯盟代表人物的時間已所餘無幾。

誰會是下一個聯盟第一人? 目前為止,年僅22歲的 Anthony Davis 似乎是最有可能的解答,其餘還有 Kevin DurantStephen CurryRussell WestbrookJames HardenPaul George Andrew Wiggins 等都很有機會        

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